День рождения у моря



страница1/5
Дата08.05.2016
Размер1.07 Mb.
  1   2   3   4   5
День рождения у моря
Оглавление:

ТМ-5: У попа была... – стр.1

ТМ-6: Не было бы счастья..., или безумный день «Уондер Би» – стр.18

ТМ-7: Лови за хвост! – стр.38




У попа была...

(Терра Магика-5)


Что может быть лучше самого лучшего празднования дня рождения? Лишь его празднование так, как хочется, с теми, с кем хочется, и, конечно же – именно там, где хочется.

И в этот раз, - так уж удачно совпало, - день рождения Криса по всем статьям обещал быть как раз лучше лучшего.


Справедливо рассудив, что после памятного дела с договором и Дня Исполнения желаний им прямо-таки позарез нужен отдых, Арт предложил отправиться куда-нибудь, чтобы набраться сил и немного развеяться. Место, куда же отправиться, было выбрано просто – мистер Синклер разложил на столе карту страны и, закрыв глаза, ткнул просто, лишь бы куда.

Получилось, на взгляд Криса, донельзя удачно.

А ровно неделю спустя джентльмен и почти что четырнадцатилетний мальчишка, л’лар и его ученик, спустившись с борта «Короля Генри», ступили на выложенные белым камнем улочки лучшего из прибрежных курортов Объединенного королевства.

***


- Хуже, чем я надеялся, - оглядевшись по сторонам, констатировал Арт. – Но куда лучше, чем я опасался. Эх! Вот если бы мы оказались здесь осенью, вышло бы куда лучше.

- А по мне так и сейчас в самый раз, - весело хмыкнул Крис. – По-моему, сэр, вы зря придираетесь.

- Будем надеяться, - Арт был настроен куда менее восторженно, чем Крис, и промчавшаяся мимо небольшая толпа спешивших к морю людей оптимизма ему не добавила. – Начало сезона. Боюсь, по-настоящему здесь отдохнуть не получится.

Крис посмотрел на маленькие, словно с картинки, домики, бросил взгляд вверх, в безоблачную синеву1, а затем - вдаль, на лазурную водную гладь, и подумал, что мистер Синклер все несколько преувеличивает.

Громкие крики нарушили возникшую только-только гармонию.

Крис обернулся.

По одной из ведущих наверх дорожек мчался, размахивая руками, как мельница, высокий худой мужчина.

- Помогите! Прошу, помогите! Пожалуйста. Хоть кто-нибудь...

Арт с досадой поморщился.

- В чем дело, сэр? – памятуя об обязанности л’ларов оказывать всемерное содействие попавшим в беду, окликнул Крис бедолагу.

- И правда, - что заставило вас выбежать на улицу и пугать людей в столь... взбудораженном виде?

Джентльмен окинул отчаянным, полубезумным взглядом обоих - и вдруг с надеждой вцепился Арту в рукав.

- Вы - л’лар, сэр, я знаю. Арт Синклер из Уэстборна. Вы поможете мне? Если вы не поможете, я уж и не знаю, кто сможет!

- Прежде всего, прекратите истерику, – фраза прозвучала хлестко, словно пощечина. Это возымело эффект: часто дышать джентльмен не перестал, но дрожь унять смог, да и вообще, стал выглядеть куда спокойней, чем прежде.

Арт с облегчением вздохнул:

- Ну, вот и слава Эстар. А теперь будьте добры, объясните, в чем дело.

Джентльмен бросил взгляд ввысь, словно взывая к тамошним духам – и обреченно вздохнул:

- Я сегодня умру, я точно знаю. Если никто не поможет. Помогите мне, сэр, умоляю. Пожалуйста! Я больше не вынесу этого.

Крис невольно поежился: этот тип что, сбежал из психушки?

Арт держался куда как спокойнее.

- Не вынесете чего? – холодно спросил он. - Будьте добры, выражайтесь яснее. Я не смогу вам помочь, если не уясню суть проблемы.

Джентльмен с отчаянием посмотрел на обоих.

- Я не могу... Попросту не могу умереть еще раз. Я так устал, сэр!

- Устали что? Умирать?! – теперь настал уже черед Арта изумленно приподнять бровь.

- Именно так. Умирать. Каждый день. На закате. А утром на следующий день оживать – и все снова по-новой! – джентльмен жалобно всхлипнул.

- Неужели? Не расскажете ли поподробнее?

Арт не то выдохнул, не то застонал. Вид у него был – словно он только что щедро хлебнул маринада «Бестэ» вместо кофе.

Крис тоже вздохнул. Наставник в который раз оказался прав: отдых начинался просто незабываемо.

***

Небольшое кафе, выбранное их новым знакомым, обладало парой неоспоримых достоинств: было полупустым и имело отличный вид на город, с его утопающими в цветах улочками, золотым берегом и простиравшейся до горизонта морской гладью.



Над морем кричали чайки, по густо увитой виноградом террасе кафе чинно бродили кошки – ласкающая взор идиллия, кабы у л’лара и ученика было время на нее отвлекаться.

- Надеюсь, теперь вы наконец-то введете нас в курс дела? – ненадолго отвлекшись на выбор блюд в обильном меню, поднял на их нового знакомого взгляд Арт.

- Ох, простите меня, ради Эстар, - Годфри Дженкс – а именно так представился им их новый знакомец – отчаянно покраснел. – Похоже, я просто впал в панику. Две недели. Уже две недели этот кошмар не дает мне покоя!

- Рад узнать, что теперь вы наконец успокоились, - сухо произнес л’лар. – Надеюсь также, что со спокойствием к вам вернулась и способность доходчиво излагать свои мысли. И прежде всего я хочу знать – почему из всех людей на той улице вы выбрали именно нас?

Годфри вздохнул.

- Ну, это-то как раз просто. У меня родня в Уэстборне. Бриксы. Они как-то к вам обращались, когда у тети возникли проблемы с кастрюлей. Я тоже присутствовал, когда вы приехали, правда, вряд ли вы меня помните...

- А, волшебная кастрюлька с рагу! – Арт просветлел. – Помню, как же, занятный был случай. Дни рождения – они вообще, часто полны неожиданностей.

Крис только скривился.

Арт внимательно посмотрел на Годфри.

- Так Бриксы, стало быть, ваша родня. Что ж, с ответом на один вопрос все понятно. Но остаются другие.

- Да, я понимаю. Но суть в том, что я и сам в толк не возьму, как это все происходит. Какое уж там – объяснить !

Арт вежливо улыбнулся.

- Думаю, если бы вы сами могли объяснить, мои услуги вам бы вряд ли понадобились. Они скорее нужны, когда сами вы что-либо объяснить затрудняетесь. Но вы можете рассказать мне, что с вами творится, и уже я буду думать, как лучше всего докопаться до сути.

Лицо Годфри слегка просветлело:

- Ох, ну конечно. Я так запутался! Совершенно не понимаю уже, что к чему. Но я попробую все рассказать, и уж тогда сами решайте, что можно из этого выудить. И сможете ли вы помочь. Да и вообще, можно ли тут помочь чем-нибудь.

Плечи у него поникли.

- Ну это уж предоставьте решать мне, мистер Дженкс. И кстати, мне крайне любопытен ваш выбор. Кафе, ничего не скажу, очень милое, но находится несколько вдалеке от тех мест, куда обычно приводят, когда хотят произвести должное впечатление.

Годфри не то усмехнулся, не то скривился - Крис так и не понял, что именно.

- А это как раз и есть часть того, о чем я хотел вам рассказать, сэр. Поверьте, я бы и рад отвести вас на набережную, в то же «Эстель», но, - он в отчаянии закусил губу, - поймите, сэр, я не могу. Попросту не могу. Это – часть моей пытки. День за днем, обе эти недели, мой распорядок дня повторяется – почти точь-в-точь. Поймите, я, может, и рад бы хоть что-нибудь изменить, только - не в силах. Я будто заклят. Мое тело больше не принадлежит мне. В отличие от моего разума, вот что особо мучительно. Хорошо еще, это кафе не из худших.

Крис вздрогнул, даром что теплынь стояла, словно в разгар лета в Уэстборне.

Официантка принесла их заказ.

Придирчиво оглядев кофе и, в особенной степени, булочки, Арт, вроде, остался доволен. Что до Криса, его еда занимала столь мало, что он даже не посмотрел на тарелку.

- Стало быть, все повторяется. Но дни при том все же сменяют друг друга, - глотнув напитка, в задумчивости посмотрел Арт на Годфри. – Ах, как интересно. Необычайно, я бы сказал. А как на это реагируют окружающие?

- Да как могут они реагировать? – Годфри устало махнул рукой. – Бесс – моя невеста – конечно, напугана. Все настаивает, чтоб я пошел ко врачу, только что я ему скажу-то? «Док, у меня каждый день как вчерашний, что делать»? Так с этим только к одному доктору, и спасения в моем случае от него не дождешься. Что же до л’ларов... Ну, наши, местные л’лары – это всегда либо чересчур дорого, либо бездарно, да и, сказать честно, я не уверен, что кто-то из них не помог сотворить со мной все это, так что – вы не представляете, что я испытал, когда вдруг увидел здесь вас с... вашим учеником, так?

Он вопросительно глянул на Криса.

- Кристофер Харви, все верно.

Арт осторожно попробовал кофе. Судя по выражению его лица, тот оказался вполне ничего:

- Итак, про вашу невесту я понял. А что говорят вам другие?

- А с чего вы решили, что есть и «другие»? – удивился Годфри. - Впрочем, вы правы, конечно. Брайан – мой дядя, и, кстати сказать, отчим Бесс – думает, что я просто переутомился. А Кирк, - мой компаньон, у нас небольшая лавка диковинок на набережной, - так и вовсе твердит, чтобы я перестал удивляться и жил, будто все как положено. Позже само, мол, пройдет. Только вот, мне сдается, само оно точно уж не пройдет. Ну, а вы, сэр, как думаете?

Что Арт думал, того он, конечно, не высказал. Лишь привычно побарабанил пальцами по столу, да глотнул еще кофе.

Крис же испытал подлинное удивление: в голове у него чуть ли не в первый раз начала проявляться гипотеза: пусть пока шаткая, как старый мостик над пропастью, ну да чего же хотеть – с таким-то набором данных!..

Тощая рыжая кошка, неспешно приблизившись, принялась настойчиво тереться об ноги. Гипотеза, подобно мыши, слиняла – быстро и без объяснения причин. Крис мысленно взвыл от досады. Животинка чуть слышно мяукнула, и рядом мгновенно образовался выводок мелких, пошедших комплекцией в маму котят - всех, как на подбор, со взглядом самой несчастной сиротки в приюте.

Крис бросил отчаянный взгляд на наставника, но тот даже не обернулся.

Самый отважный из выводка – огненно-рыжий, как огонек – прытко взобрался по брючине, и, вытянувшись в струнку, требовательно уставился на него.

- Дайте им что-нибудь, - все равно, что - и они тут же угомонятся, – заметив, в чем дело, посоветовал Годфри.

Крис окинул скептическим взглядом тарелку: как-то он сомневался, что трубочка с кремом обрадует семью кошачьих, - но, как оказалось, ошибся. Предоставив пушистой компании самой разбираться, кому из них больше достанется, он глотнул кофе и вновь обратился в слух.

Годфри бросил взгляд на часы и заметно занервничал.

- Боюсь, нам стоит поторопиться. Без пяти десять я вынужден буду покинуть это гостеприимное место, и отправиться к себе в лавку. – Он горько усмехнулся. – При желании, можно было бы наверняка отыскать преимущества даже в таком положении дел – если б только я мог делать все добровольно.

Арт поставил пустую чашку на стол, и улыбнулся.

- Тогда мы готовы. Располагайте нами, как сочтете нужным.

- Но... я рассчитывал лишь на совет, – бедняга Годфри, кажется, малость опешил. – И вовсе не собирался отнять у вас так много времени...

- А у нас со временем как раз нет проблем, верно, Крис?

Крис напрягся: судя по знакомому блеску в глазах, дело явно заинтересовало наставника. А когда наставника что-то заинтересовывает, это бывает чревато. К примеру, полным отсутствием времени – в том числе для того, для чего они, вроде как, и прилетели на море...

Но этот блеск в глазах Арта был столь заразителен!

- Именно так, сэр, - с улыбкой кивнул он.

- Ну вот, видите? Стало быть, решено. Мы составим вам компанию, Годфри. Проведем этот день с вами – и поглядим, что случится, - он внезапно посерьезнел, да так быстро, что Крис и заметить-то не успел, когда произошла перемена. - А вас я прошу перестать нервничать и ничему не удивляться – что бы далее ни случилось. Что бы мы с Крисом ни делали. И что бы кто-либо ни начал делать и говорить в ответ. Живите так, словно все идет, как и надо.

- И когда придет вечер? – Годфри саркастично усмехнулся, однако испортил все дело, зябко поежившись.

- Да, и когда придет вечер. Запомните, мистер Дженкс: в главной мере ваше спасение зависит от вас. От вашей выдержки и самообладания. От того, сможете ли вы в нужный момент не потерять голову.

- Ох... - Годфри гулко сглотнул. – Я постараюсь.

- Не постараетесь, Годфри, а сделаете. Ну, а мы с Крисом со своей стороны сделаем все, чтобы ваш двухнедельный кошмар закончился, и вы вновь смогли наслаждаться неопределенностью.

Пробило десять.

Оставив на столе чаевые, двое джентльменов и мальчишка покинули кафе и неспешно пошли вниз по улочке.


Начало припекать. Отчаянно хотелось снять куртку, и идти дальше просто в рубашке. Крис мысленно клял себя за нежелание еще на борту надеть что-то полегче, и радовался предусмотрительности наставника, заблаговременно договорившегося о доставке их багажа в отель. Весело было бы сейчас разбираться еще и с этой проблемой!

Легкий бриз приятно бодрил, в небе носились редкие облакомобили и куда более частые двухместные ковры-самолеты модной нынче расцветки «в полосочку», по набережной шли себе по своим делам люди, которым решительно не было дела до Годфри Дженкса и свалившихся на него неприятностей.

Одним словом, праздник жизни вокруг бил ключом.

И лишь они трое чувствовали себя здесь, как чужие.


- Вот мы и пришли, - отворив дверь, впустил Криса с наставником внутрь и впрямь небольшой лавки Годфри.

Крис отер пот со лба. Внутри было темно, но зато так прохладно, что он почти позабыл о жаре. Еще бы стакан воды! Вот только тут не кафе и подать воду некому.

- Это и есть ваша лавка? – А вот мистер Синклер, судя по всему не страдал ни от жары, ни от жажды. А впрочем, на то он и мистер Синклер, личный л’лар сэра Генри в отпуске2.

- Да, мистер Синклер. – Годфри не без гордости огляделся по сторонам. – Одна из лучших в городе, смею надеяться.

- Ох, ну надо же! – наставник оглядывался по сторонам с таким изумлением, что Крис вмиг заподозрил подвох. И оказался прав. – Скажите, а ваш компаньон, случаем, не является л’ларом?

Годфри, казалось, задумался – но почти тотчас же покачал головой:

- Вряд ли. Если б он был, думаю, я бы это заметил.

- Ну а ваш дядюшка... как его там? Или – ваша невеста, быть может?

- Брайан. Брайан Мерсер. И со способностью к магии у них с Бесс все в точности, как и у Кирка. – Годфри с подозрением глянул на л’лара. - А зачем это вам? Неужто есть какие-то подозрения?

- Пока не знаю. Да и подозревать кого-либо, на мой взгляд, еще рано. – Арт хитро прищурился. - Вы, кажется, обещали оказывать мне всемерное содействие? Ну так вот и оказывайте. К чему эти вопросы?

- Простите, - Годфри так сильно смутился, что Арт мигом сменил гнев на милость. – Вы правы, конечно. Так глупо... Вроде как, это – дантиста учить, как драть зубы... Я больше не буду мешать.

- Вот и славно. Скажите, а где я могу побеседовать с вашими компаньоном и дядей?

Годфри взял с прилавка листок.

- Кирк оставил записку. Он на четверть часа отлучился и скоро придет. А дядю с Бесс вы можете застать у них дома. Правда, дядя сегодня хотел поработать, и очень просил, чтобы ему не мешали, а когда дядюшка очень о чем-нибудь просит, это следует воспринимать, как приказ... В общем, вам, сэр, конечно, виднее, но, сказать честно: я не рискнул бы к нему сейчас сунуться.

- Вы – может быть, ну а мы все же попробуем – так, Крис?

- Ну, раз это нужно для дела, то да.

- Тогда, решено. Полагаю, вашего компаньона мы сможем застать здесь и позже?

- Конечно. Из-за меня все последнее время бедняга здесь каждый день чуть ли не до ночи.

- Вот и отлично. Значит, мы навестим его после. Могу я надеяться, что мы застанем здесь также и вас?

- До семи – без сомнения. А потом я уйду ужинать в «Альбертс», а после – домой, - Годфри, отчаянно побледнев, передернулся.

- Прекрасно. Если что, мы найдем вас за ужином.
- А почему вы спросили, не занимается ли кто-то из его знакомых магией? – спросил Крис, едва они вышли на улицу.

Арт нахмурился.

- Сам не знаю. Просто в этой лавке явно не так давно было сотворено сильное колдовство – и оно до сих пор там, внутри, и развеиваться и не думает. Однако ни у кого из знакомых Годфри дара творить волшебство, по его словам, нет. А колдовство высшей пробы – есть, вот что странно. Придется заняться этой загадкой чуть позже. Сейчас же нам надо быть в другом месте.

***


Дом дядюшки Годфри, располагавшийся на Чеснат-элли, при ближайшем рассмотрении оказался не домом, а целым особняком – трехэтажным, с мансардой. Окружен особняк был деревьями, - теми самыми каштанами, в честь которых была названа улица, а также платанами и даже парой дубков - молоденьких, но очень крепких.

Судя по всему, хозяева особняка ничуть не возражали против визитов, поскольку ворота открылись, едва Арт дотронулся до них рукой.

Л’лар и его ученик вошли под сень деревьев.

- Ух ты, недурно! – заметив над клумбами новинку - вечные влагоразбрызгиватели – хмыкнул Крис. - Дядюшка Годфри явно живет на широкую ногу.

- На очень широкую, - окинул оценивающим взглядом особняк Арт. - Но отчего бы и нет – коли крепко стоишь на ногах?

- Вы хотите сказать: если на них стоишь? – хитро посмотрел на наставника Крис.

- И это тоже. Но – тише! – сверкнул он глазами. - Нас, кажется, вышли встречать.

Крис посмотрел на вход. И правда – в дверях стояла славная девушка, невысокая и пухленькая, что не только ее не портило, но скорей даже наоборот, добавляло обаяния. Платье на девушке было на вид хоть и скромное, но наметанный взгляд ученика детектива без труда распознал безупречный крой и ткань, минимум по три стэллиона за метр. Наряды служанок таких денег не стоят – разве что они служат в самом королевском дворце. Перед ними определенно была сама мисс Мерсер - падчерица мистера Мерсера и невеста Годфри.

- Здравствуйте, господа, - девушка улыбнулась вежливой, но несколько напряженной улыбкой.

Арт учтиво склонился к руке.

- Мисс Мерсер, я полагаю?

- Да, сэр. А вы – Артур Синклер и Кристофер Харви, не так ли? Годфри связался со мной по кристаллу, - заметив удивление Арта, пояснила она. – Сказал, что вы скоро будете, и - чтоб я не смела предупреждать дядю Брайана. Как будто я собиралась! Нет уж, пока он в своем кабинете, одна я к нему и не сунусь!

Легкая озорная улыбка на миг озарила лицо, и тут же скрылась за тучами:

- Спасибо – за то, что согласились помочь моему жениху. Никто не верит ему – даже дядя. И Кирк такой же. А меня он не слушает.

Арт удивленно моргнул:

- Прошу прощения, мисс, но почему вы называете вашего отчима дядей?

- Потому что он и есть мой дядя. Троюродный дядя, по маминой линии. Они поженились, когда мама была уже очень больна. Я обещала, что буду любить его, как родного – и слово сдержала. Он хороший человек, дядя Брайан, он очень хороший. И очень любит Годфри, хоть виду и не подает. Как он обрадовался, когда Годфри пришел просить моей руки! Вы себе не представляете! Кажется, я не видела его таким счастливым с тех пор, когда жива была мама.

Она вздохнула.

Арт пристально посмотрел на нее и в задумчивости потер рукой подбородок:

- Вот, значит, как. Что ж, мисс Мерсер, не соблаговолите ли вы нас проводить? Пора бы нам познакомимся с вашим отчимом-дядей поближе.

***

Мистера Мерсера они застали в его кабинете и, как и предполагал Арт, в прескверном расположении духа. Наверняка были способы быстро поднять ему настроение, но появление нежданных гостей явно в их число не входило.



- Бесс, ну я же просил! – не поднимаясь из кресла, проворчал он. – Три часа! Всего три часа тишины и покоя! Разве я многого требую? Или я не заслужил, чтобы мои желания уважали?

Крис подумал, что мистер Мерсер выглядит далеко не так грозно, как им описывал Годфри. Да и ядовитый сарказм в его голосе заставлял чувствовать себя скорее неловко и неуютно, чем хоть немного испугано.

- Я разделяю ваше беспокойство за судьбу вашего племянника, мистер Мерсер, но согласитесь: пытаться искать способ справиться с такой бедой в одиночку – это как минимум неумно.

Голос наставника, спокойный, как море в штиль, заставил хозяина дома вздрогнуть.

- Да неужто? – рывком поднявшись из кресла, обернулся он к вошедшим. - А вы кто, позвольте спросить? Отвечайте-ка: кто вы такой, чтобы без приглашения являться сюда, да еще иметь наглость давать мне советы?

- Арт Синклер, - штиль в голосе наставника установился совсем уж полнейший. - К вашим услугам, сэр.

Хозяин дома переменился в лице быстрее, чем тает туман над озерами Грейхиллз.

- Арт Синклер? Вы – тот самый Арт Синклер из Уэстборна? Я не ослышался?

Арт едва заметно дернул уголком губ: в отличие от большинства прочих л’ларов он к славе: а) не стремился; б) ничуть не стремился, и, наконец, в) не стремился вообще.

Может, поэтому она так к нему липла?

- Да, я – тот самый, все верно, - с вежливой улыбкой констатировал он.

Брайан Мерсер на секунду закрыл глаза – не то, чтобы воздать хвалу высшим силам, не то – просто, так как голова закружилась.

- Не может этого быть, - хрипло выдохнул он. – Эстар всемогущая, я ведь как раз собирался связаться с друзьями в Уэстборне, чтоб отыскать вас – а вы уже здесь... Нет, не бывает таких совпадений, сэр. Я не верю.

- Можете пожать мне руку – если хотите, - Арт хмыкнул.

– Или – вот рядом со мной мой ученик, Кристофер. – кивнул он на отчаянно прикусившего губу, дабы не рассмеяться, Криса. - Если боитесь, что я вдруг развеюсь от прикосновения, пожмите руку ему – поверьте, уж он не развеется точно.

Бесс, не удержавшись, хихикнула.

Хозяин дома невесело усмехнулся.

- Простите. Просто я только подумал о вас – и вот, вы тут. Признаться, я не привык к тому, что желания могут сбываться так быстро.

- Ну, никогда не поздно получить новый опыт. А теперь – не предложите ли вы нам присесть, сэр? Речь у нас с вами пойдет о серьезных вещах, а такие беседы не жалуют дискомфорт.

- Ох, где же мои манеры! – спохватился хозяин дома. - Конечно, нам следует поговорить, мистер Синклер. Но – не пройти ли нам лучше в гостиную? Мой кабинет – это, так сказать, место затворника. Все, что я могу предложить – один стул на двоих.

Он посмотрел на них так, будто кто-нибудь только что поставил ему это в вину.

И снова Арт только плечами пожал.

- Не думаю, что в этом будет нужда, - окинув кабинет очень внимательным взором, вызвал он еще пару стульев. – Нам надо поговорить, сэр. Без чая. И без пирожных. Дело, сдается мне, очень серьезное – а у нас просто критически мало времени. Собственно, я боюсь, что его почти уже не осталось.

Мистер Мерсер так сильно встревожился, что даже не удивился внезапному появлению дополнительной мебели.

- Критически мало времени? Тогда конечно, сэр. Как вам будет угодно, - совершенно серьезно кивнул он.

***


- А мне он понравился, – хмыкнул Крис.

День шел на убыль, спуск вниз был гораздо приятней подъема наверх, воздух был свеж, вид на море - прекрасен, и настроение ученика понемногу возвращалось к отметке «неплохо».

- Кто? – Арт сделал вид, что не понял, но Криса ему было не провести.

- Только не делайте вид, что не поняли, сэр. Мистер Мерсер.

- Внешнее впечатление порою обманчиво.

- Ага! Вроде как у вас. Вам же он тоже понравился, не отпирайтесь – но вы старательно притворяетесь, будто это не так.

Арт вздохнул.

- Не понравился. Крис, а произвел благоприятное впечатление. Сколько раз мне тебе повторять?

- Да какая разница! – Крис только рукой махнул. – Слова другие, смысл тот же.

Арт грозно сверкнул глазами.

- Ну и нахалом ты стал! А не боишься, что я в наказание превращу тебя... в крысу?

Ученик лишь плечами пожал:

- Ой, да пожалуйста! Потом сами же и замучаетесь: корм специальный найди, лоток убери, к ветеринару, если шерстка поблекла и усики эдак печально повисли, дела бросив, сбегай. По мне, если надумаете превращать, так уж лучше в собаку. С ней хоть погулять можно. А еще, она может взять след...

Своего Крис добился – наставник не выдержал и расхохотался:

- Ох, сдается мне, Генри был прав – ты действительно копия меня самого в этом возрасте.

- Что, такой же нахальный?

- Нет. Так же старательно изображающий шута горохового. Исключительно для пользы дела, конечно. И никакого уважения к наставнику – во всяком случае, видимого.

- Да ну? Прям таки и никакого? – Крис мигом насупился.

Арт широко улыбнулся:

- Ну вот. Точно как я говорил. Словно в зеркало смотришься!

Дорога по-прежнему стремилась вниз. Наставник тоже стремился вниз, весело насвистывая какой-то мотивчик, а рядом вынужденно брел ученик. Уже не сердитый: разве на Арта можно было злиться долго? – но все еще малость мрачный. Птички чирикали себе что-то дурацкое, ковры-самолеты были как один яркими – вырви глаз, бриз был такой слабый, как будто его вовсе не было!.. В общем, день явно катился под ту же гору, куда топали и они.

- Эй, выше нос! – заметив, в чем дело, ободряюще похлопал его по плечу Арт. – Мы ведь почти у цели.

Крис фыркнул, и, сперва - кисло, а затем – чуть веселей, улыбнулся в ответ.

Впереди показалась знакомая витрина «Лавки диковинок Дженкса и Доджа».

Дверь была приоткрыта. Бросив тоскливый взгляд в сторону набережной, Крис вздохнул, и вошел вслед за наставником внутрь.
Они пришли много раньше семи, так что Годфри был здесь. И не один. Рядом с ним, о чем-то разговаривая с представительным чуть полноватым джентльменом, стоял молодой человек, судя по всему, и являвшийся Кирком Доджем, компаньоном. Отталкивающего впечатления невысокий и коренастый молодой человек не производил, улыбался достаточно искренне, на Годфри посматривал с той мерой обеспокоенности, что пристала большим и давним друзьям. Одним словом, если бы о людях вдруг стало можно составлять верное мнение по первому же впечатлению, Крис мигом бы вычеркнул Кирка из списка подозреваемых.

- Мистер Синклер! – на лице Годфри мелькнула улыбка: быстрая, как ошибившийся дверью клиент. – Я надеялся, что вы успеете прийти, пока я еще здесь.

Посетитель, явно выяснив все, что хотел, ушел, унося подмышкой небольшой сверток.

- Мистер Уондер, наш постоянный клиент.

- И, кстати, один из лучших. Почти все время что-нибудь да покупает. И платит, при том, не скупясь. Впрочем, будь у меня любовь к старине и владей я половиной «Уондер Би», разве я стал бы себе в этом отказывать? Мистер Синклер. – Кирк протянул руку. – Рад познакомиться с вами, сэр. Годфри рассказал мне о вас и о вашем ученике, Кристофере. Похоже, что вы - наш единственный шанс. Если вы не поможете, я уж не знаю, кто нам и поможет.

- Взаимно, мистер Додж, - с улыбкой пожал протянутую руку Арт. – Благодарю за доверие. Надеюсь, мы с учеником окажемся его достойны.

Крис расслабился, и с нескрываемым любопытством огляделся по сторонам.

В лавке Годфри и Кирка и впрямь было, на что посмотреть: полки красного дерева так и ломились от диковинок со всего света. Были тут и меняющие по воле хозяина цвет и аромат чиньские веера, и сияющие в темноте безо всякого масла иштские лампы, и непременные для антикварных лавочек статуэтки, работы, впрочем, настолько искусной, что их просто язык не повернулся бы назвать заурядными. Да и еще многое, многое прочее было тут – да только ученика л’лара интересовало не это.

Наставник сказал, что почувствовал здесь колдовство. Не что-то обычное, и не волшебство – нет-нет, именно сильное, и именно колдовство. Недозволенную волшбу очень высокой пробы.

Но ни один из предметов на полках не источал ничего, хоть отдаленно похожего. Магия, если она кое-где и присутствовала, была столь слаба, что не заслуживала упоминания. Сильного колдовского свечения ни один предмет не излучал. И тем не менее, колдовство было тут, где-то рядом. Он прямо-таки кожей ощущал это – но ничего не видел.

Так может быть, что-то не так с ним самим? Может, Особое зрение на этот раз подвело?

Вряд ли. Видел же он и малейшие отблески почти развеявшихся мелких заклятий, и даже тень примененных к предметам недавно составов для чистки, в которых магии-то – кот наплакал.

Так в чем же дело?

- Достойная у вас коллекция, - с видом знатока окинув взглядом витрины, похвалил Арт. – В подсобных помещениях тоже, наверное, есть что-нибудь любопытное?

Крис прикусил губу. Ох, ну он и дурень! Подсобка. И как же он сам не подумал?

- Вполне может быть, - Впервые на памяти Криса тревога начисто оставила Годфри. В глазах его появился знакомый огонек встретившего родственную душу энтузиаста. - Не желаете ли взглянуть?

- С большим удовольствием – если у мистера Доджа нет возражений, конечно.

- Что вы, конечно же нет! К нам как раз поступило несколько прелюбопытных новинок, которые мы не успели проверить на колдовство...

- Кирк! – Годфри с возмущением посмотрел на друга.

- Я ж не прошу вас осматривать вещи, сэр, - поспешно пошел на попятный мистер Додж. – Но, если вы что-то заметите, то...

- Обязательно сообщу вам об этом. Не беспокойтесь так, мистер Додж – мне это, право, не сложно. Но не рассчитывайте, что я потрачу время на осмотр в ущерб делу.

- Ни в коем разе, - веселость слетела с Кирка, как листья с деревьев по осени. – Осматривайте все, что сочтете нужным, мистер Синклер. Надеюсь, что это поможет вам – хоть чем-нибудь.

- Все здесь уже помогает мне, мистер Додж; так - или иначе, - загадочно улыбнулся Арт. – Пойдемте же, Годфри. Мы с Крисом горим желанием взглянуть на вашу Пещеру Сокровищ.
Пещера Сокровищ, как охарактеризовал это место Арт, представляла собой большую комнату, заставленную плотно набитыми стеллажами, как в музее.

Чист от них был лишь небольшой закуток, в дальнем углу. Там, занимая почти все свободное место, стоял большой стол – тоже обильно заставленный каким-то нуждающимся в чистке или ремонте3 сверхредким старьем.

- О, что я вижу! – изумился Арт. - Неужто один из первых разговорных кристаллов? Работающий?

- Из первой партии, вы угадали. Их осталось всего ничего. Мне повезло, что я нашел его, они ведь улетают, как яблочные пирожки в Новогодье. Но выставляться он не будет. На него уже есть покупатель.

- Прекрасный образец, прекрасный! А это что? – небрежно махнул Арт рукой в направлении небольшой группки невзрачных предметов в дальнем углу стола.

Если до этого Крис полагал, что уже видел Годфри расцветшим, то он очень сильно ошибся.

- Не думал, что хоть кто-либо заметит. Это, мистер Синклер – мое маленькое личное хобби. Вечные часы. Дизайн у них, как видите, неказист, зато надежность на высоте. Уверен, они будут ходить даже когда все вокруг, - обвел он рукой полки, - обратится в труху.

- Все возможно. Заклинания, которыми они обработаны, во всяком случае, достаточно хороши.

«Ага. Для вечных часов – но не для того, чтобы устроить веселую жизнь Годфри Дженксу». – Крис вздохнул. Очень сильное колдовство по-прежнему присутствовало прямо тут, рядом – да только где именно?

- А где вы живете, мистер Дженкс? – с любопытством оглядываясь по сторонам, словно бы невзначай спросил Арт.

- Здесь. Наверху, прямо над лавкой. Так и практичней, и удобней.

- И то верно. А – хм-м - не соблаговолите ли показать?

Годфри только плечами пожал.

- Почему бы и нет. Прошу, – отворил он почти незаметную дверцу в другом углу.

- И правда, на редкость практично, - кивнул Арт, и обернулся к ученику. – Крис, будь добр, подожди нас здесь. Думаю, мы ненадолго.

Крис, отлично поняв намек, кивнул и с рассеянным видом уселся на стул...


Однако, едва дверь за наставником и Годфри закрылась, как он вновь вскочил, и принялся с утроенной энергией и методичностью осматривать все вокруг, не пропуская ни малейшей детали.

Прошел целый день, а у них до сих пор не было ни улики. Да и подозреваемых из списка они лишь вычеркивали, а не вписывали. Как ни старались, ни он, ни наставник при всем желании не могли взять в толк, на кой дух Кирку или же Брайану Мерсеру могло понадобиться осложнять жизнь Годфри Дженксу. О Бесс Мерсер в таком ключе вообще говорить было как-то неловко.

Короче, с отсутствием подозреваемых они более или менее определились, вот только – ах, если бы это решало проблему!

Увы, пока что все было за то, что бедняге Годфри предстоит новый вечер кошмаров. Вся надежда была теперь на это место, и вот, Крис, ученик л’лара с собственной «взрослой» палочкой4, педантично осматривал Особым зрением все – от первого стеллажа до последнего, от стула и до...

Нет. Вот до осмотра стола он как раз не добрался.

Едва он взялся за изучение прелестнейшей – и совершенно непрактичной - миниатюрной вазочки работы Монтэ, как дверца в углу вновь открылась.

В лавке послышался шум: похоже, пришел еще один посетитель. Исполненный любопытства Годфри бросил рассеянный взгляд на Криса, и прошел в зал – взглянуть, кто зашел.

Арт тоже бросил взгляд на Криса – только совсем не рассеянный.

- Ну что? – требовательно спросил он.

- А ничего. Я осмотрел все за исключением стола. Так что источник либо здесь, либо я уж и не знаю. А наверху?..

- Наверху ничего не было, да и быть не могло. Сила магии там лишь уменьшается. Нет, Крис, если уж где и искать, то здесь. – Он бросил взгляд в сторону зала. – Наш друг скоро вернется. Стоит поторопиться.

Полки были заперты замковым заклятием – примитивным, по принципу «лишь бы было». Крис управился с ним в два счета, выдвинул верхний ящик...

И отпрянул. Наставник тоже. Похоже, искомое они нашли. Магией высшего уровня из ящика разило – будь здоров. И источник угадывался без труда. Собственно, он был единственным, что находилось внутри.

Арт присмотрелся внимательнее – и присвистнул:

- Эстар всемогущая! Да ведь это...

- Что, сэр? - Крис как зачарованный потянулся было к предмету, но вмиг получил по рукам – да так, что чуть было не вскрикнул.

- Ты кажется хотел прикоснуться к нему, а? Забыл все, что учил? – Крис вздрогнул: редко когда на его памяти Арт был в такой ярости. – А может, ты втайне мечтаешь повторить судьбу Годфри Дженкса? Ты только скажи – и я больше не буду препятствовать.

- Н-нет, сэр, - Крис отпрянул от предмета так, будто тот обернулся драконом – мелким но огнедышащим. – Не знаю, что на меня нашло.

- Не знает он. А должен бы, - в сердцах фыркнул Арт. – Ты – не Годфри Дженкс. Ты – л’лар, Кристофер. Или, смею надеяться, станешь им по окончании учебы. Ты не можешь поддаваться всяким «не знаю, что на меня нашло, сэр» - как бы тебе ни хотелось. Или ты, может, надеешься, что рядом всегда будет кто-то, кто даст тебе по рукам, коль ты их сунешь в костер?

Крис не знал, что сказать. По всему выходило, что Арт был кругом прав, но он помнил, помнил слова Перси Сэведжа, да и он был лично свидетелем, как сам наставник – ну точно, как он, - совал руки в костер, чтоб спасти угодивших в беду!

Арт бросил долгий и (Крис почти что готов был поклясться!) исполненный сильной, почти невыносимой муки взгляд на часы – и устало вздохнул:

- Прости. Возможно, я был слишком резок. Но тебе была просто необходима встряска. Эта дрянь наводит притягивающие чары, - да так, что я сам чуть не поддался. Надо было как можно скорее разорвать связь. И сделать это как можно более естественным способом – так, чтобы источник чар не заметил подвох.

Крис прикусил губу.

- Я понимаю, сэр. И кстати, не так уж вы и неправы.

- Неужто?

Арт внимательно посмотрел на него, в задумчивости потер рукой подбородок, и хотел было еще что-то добавить, но шум шагов Годфри спугнул мысль.

- Простите, мне пришлось отлучиться. Очень важный клиент. Но дальше Кирк справится и без меня...

Брови Годфри изумленно взлетели: он наконец-то сообразил, что его не только не слушают, но на него почти даже не смотрят.

Взгляд его быстро обежал угол, упал на выдвинутую полку – и Годфри переменился в лице.

- Вы не должны были открывать это без моего разрешения! – гневно вскричал он, однако с разбега наткнулся на взгляд Арта, и смолк. Взгляд был каменным, как скала. А Годфри Дженкс явно не был любителем штурмовать скалы.

- Правда? А как насчет обещания ни в чем мне не перечить? Я не смогу помочь вам, если буду все время натыкаться на ваше сопротивление, мистер Дженкс.

- Но... – Годфри сглотнул: голос л’лара был точь-в-точь под стать его взгляду.

- Никаких «но», мистер Дженкс. И никаких «вы не должны были», ясно вам? – его голос снизился почти до шепота – очень опасного. - А теперь, когда мы прояснили этот злосчастный вопрос, будьте добры, объясните мне, как к вам попало вот это.

Брови Годфри изумленно взлетели:

- Часы, сэр?

- Да, мистер Дженкс. Эти часы.

Годфри задумался – и озадаченно покачал головой:

- Честно сказать, я не помню.

- Неужто? – Арт прищурился, и перед глазами Криса возник образ гончей, учуявшей дичь. – Совсем?

- Абсолютно. И это странно. Как правило, я всегда помню, каким путем к нам попадают предметы, и что они показывают во время проверки на анализаторе Адамса, а тут – прямо-таки как отрезало. Не могу вспомнить и все тут, - он с тревогой взглянул на Арта. – Помню только, что никак не мог от них оторваться. Все чистил да полировал – кажется, ни с одним из предметов я не возился так долго. Никак не мог из рук выпустить – уж больно они хороши. Редко везет встретить что-то столь идеальное - и тем радостнее, когда удается в конце концов заполучить это «что-то». И все же, я не понимаю...

- Не волнуйтесь, Годфри. С вашей памятью все в полном порядке. Думаю, мне понадобится еще какое-то время...

- Но через полчаса мне придется идти в кафе, - в голосе Годфри мелькнуло отчаяние.

Арт с легкой улыбкой покачал головой:

- Не думаю, Годфри. Полагаю также, что совсем скоро вам вообще не придется делать что-либо не по собственной воле.

Лицо Годфри отразило столь много чувств за столь малый срок, что у Криса чуть голова не закружилась.

- То есть, вы хотите сказать...

- Я ничего не хочу сказать, мистер Дженкс. Я хочу сделать. И от вас мне нужны послушание – и доверие. Полное. Во всем – без исключений.

- Я согласен, - пусть немного поспешно, но страстно и искренне выкрикнул Годфри. – Делайте, что посчитаете нужным, располагайте мной, как угодно...

- Вам, вероятней всего, будет больно, - счел должным предупредить Арт. - Может быть, даже очень. Но вы не должны отступать. Вам придется пройти через все, до конца, понимаете?

- Кажется, да. Понимаю. – Годфри побледнел, но решительности не потерял. – Я готов, мистер Синклер – к чему бы то ни было.

- Что ж, в таком разе – за дело, - произнес Арт...

И комната пропала, словно и не было.


Крис моргнул. Они стояли посреди чего-то, что можно было с натяжкой назвать равниной – плоской, как стол. Однако надежность поверхности была обманчивой. Почувствовав под ногами движение, Крис бросил взгляд под ноги – и обомлел.

То, что он счел за равнину, на самом деле состояло из движущихся по застывшей реке, лент – прозрачных настолько, что легко было увидеть речное дно. А точнее – отсутствие этого самого дна.

Крис похолодел. Они стояли на странных движущихся лентах – а под ними, над ними и вокруг них была темнота, - абсолютная, всепоглощающая уходившая в бесконечность, в которой...

- Крис, - спокойный и властный голос наставника привел его в чувство. – Сейчас же поставь левую ногу на ту же ленту, где правая. Живо! Пока последствия не стали существенными.

Крис отдернул левую ногу так быстро, как будто одна из лент, на которой он стоял, вдруг раскалилась.

- Отлично. А теперь мысленно прикажи себе переместиться ко мне.

Крис послушно сделал и это.

В голове у него вертелся целый рой вопросов, однако он знал – чревато отвлекать наставника, когда он занят делом. Если понадобится, он сам все расскажет, а с остальным лучше всего подождать до поры.

И тем не менее, один вопрос он не мог не задать.

- А что это за ленты сэр – и вообще, где мы?

- Ленты? Но это же так просто. Это время. Твое. Мое. Да и всех остальных. Мы в потоке времен тех, кто живет в нашем мире. Отсюда мы можем видеть лишь часть, но поверь мне – он очень велик. А уж река времени прямо под ним – так вообще необъятна.

Наставник махнул рукой, и указал ученику под ноги.

- Кстати, взгляни-ка на свой поток. Видишь, как он течет? Спокойно и гладко. Как и у меня, кстати. А вот у нашего друга Годфри, похоже, проблемы.

Крис посмотрел в указанном мистером Синклером направлении.

И верно. Мистер Дженкс с совершенно несчастным выражением лица стоял внизу застывшего на его ленте гигантского, время от времени нехорошо вспыхивавшего бледно-зеленым, колеса.

Выглядел Годфри паршиво – бледный-бледный, почти потерявший голову от ужаса и отчаяния. Вызывающий жалость? О да. Способный хоть чем-то помочь? Вот уж вряд ли.

Перемещаться на время-ленте быстро стало привычным, так что рядом с Годфри Крис оказался одновременно с наставником.

- Постарайтесь успокоиться, мистер Дженкс, - жестко сказал он. - Все закончится тем скорей, чем скорей вы соберетесь.

Годфри гулко сглотнул. Судя по его лицу, успокоиться полностью он не сумел, но он хоть унял дрожь, и то ладно.

По кольцу пробежали зеленые всполохи.

Достав при помощи перчатки (специальной, как заметил Крис, используемой исключительно при работе с особо опасными предметами) из кармана захваченные им с собой часы, Арт передал их Годфри.

- Держите их, мистер Дженкс. Крепко – иначе, поверьте мне, вас ничто не спасет.

- Л-ладно, - Годфри вцепился в злосчастный предмет так, словно тот был для него самой жизнью. Впрочем, в каком-то смысле, так оно все и было.

- Отлично. А теперь – не обращайте на меня внимания. Что бы я ни делал. Ваше внимание должно быть приковано только к часам. Видите на них надпись? Можете ее прочитать?

- Конечно. Это – один из древних языков, но он мне знаком. К тому же, не забывайте - я ведь читал ее прежде.

- Когда их чистили? Да, так я и думал, - Крису показалось, что мистер Синклер беззвучно прицокнул – как и всегда, когда паззл у него в голове наконец складывался. – Что ж, тогда задача вам по плечу. Продолжайте читать – что бы ни происходило со мной или с вами. Читайте до тех пор, пока я не отменю свой приказ.

- Хорошо, мистер Синклер, - от улыбки Годфри молоко скисло бы за три секунды. Повернув часы надписью к себе, он поднес их поближе к глазам - и начал читать.
Что он читал, Крис понял с трудом. Язык и вправду был сильно не новым, а он не настолько продвинулся в древнем иштском, чтобы без труда разбирать его на слух.

Да и вообще - наблюдать за наставником было куда интереснее.

Арт осторожно коснулся рукой закольцованной ленты. Та мигом отреагировала: по ней пошла рябь, а затем руку Арта опутала нить. Совсем тонкая, почти невидимая, казалось бы – можно в два счета порвать, и тем не менее Арт побледнел и закусил губу, словно от боли. К первой нити присоединилась другая, и третья, но одновременно собственная лента Арта, тоже выпустив нити, оплела его по пояс. С одной стороны это было подспорьем – собственное время Арта не позволяло упасть, с другой же – являлось ловушкой. Деваться Арту было теперь некуда. Либо он справится, либо он так и останется здесь, связанный по рукам и ногам как своим, так и чужим временем. Чем может это грозить? Не разорвет ли его это в конечном счете на части?

А Годфри меж тем продолжал читать. И ничего не происходило.

Крис похолодел. Конечно, Арт Синклер был мастером своего дела, и тем не менее, - он помнил слова Перси. Арт явно рисковал, но насколько серьезно? Не стоит ли ему, Крису, вмешаться, и если стоит, то когда именно?

Наставник теперь весь был опутан временем. Оно оплело его, словно нити двух паутин – затягивавшихся с каждым мигом все крепче.

А Годфри все так же читал, и по-прежнему безрезультатно...

Крис так и не понял, в какой точно момент все произошло, но от часов протянулась вдруг зеленая нить и словно луч потянулась к наставнику. Пошевелить рукой в этой время-оплетке было почти невозможно, и тем не менее Арт все же смог протянуть руку, схватить нить...

И вскрикнуть – словно от страшной, почти нечеловеческой боли. По телу его побежали зеленые всполохи, собственная его нить задрожала, как будто в конвульсиях, если только возможно представить себе бьющееся в конвульсиях время. Дрожа, будто от озноба, Арт протянул руку к кругу – и со всей силы вжал нить в него.

Нити от время-ленты Годфри отпрянули от него, словно в испуге. Одновременно втянулись назад и его собственные время-нити – так резко, что Арт покачнулся и чуть не упал, но по счастью был вовремя подхвачен Крисом.

- Спасибо, - с трудом поборов дрожь прошептал он.

– Всегда пожалуйста, сэр, – улыбнулся ученик – и тут же испуганно вскрикнул. - Ох, смотрите!

С колесом и его хозяином происходило натуральное духи его знают, что. Теперь уже целиком полное зеленых всполохов, оно отчаянно тряслось и искрило, а внизу, тоже трясясь, стоял Годфри: весь белый от боли – лишь серые губы шевелятся, отчаянно шепча все те же слова.

Арт присмотрелся:

- Так, пора с этим кончать.

- Все, Годфри. Хватит. ДОВОЛЬНО! – громко и властно прокричал он, и тот замолчал.

Арт вытянул вперед руку. От его кольца отделилась ослепительно белая нить, сплелась с зеленой – и та вмиг растаяла. Одновременно сгинули и часы, а – Крис только ахнул – колесо, разделившись у Годфри над головой, влилось в его ленту, и та потекла у него под ногами так же, как и у них с Артом – спокойно и ровно, словно река в тихий день по равнине.

Арт устало вздохнул и взглянул сперва на Криса, а затем – на незадачливую жертву собственного увлечения.

- Ну вот все и кончилось. Полагаю, пора бы нам и вернуться, - тихо сказал он...
И они тут же вернулись – так быстро, что Крис и моргнуть не успел.

Они снова были в углу за стеллажами. За окнами был все тот же закат, часы все так же шли... Крис бросил на них взгляд – и ахнул. Там, где они были, они успели так много – а здесь, оказывается, не прошло и секунды!

Арт устало опустился на стул. Вид у него был – краше в гроб кладут, но он быстро приходил в себя. Разве что белая прядь в волосах не желала темнеть ни в какую.

- С вашей проблемой покончено, мистер Дженкс, - глотнув из протянутой ему Годфри фляжки, хрипло произнес он. – Вы снова можете жить так, как хочется. Надеюсь, впрочем, какой-то урок вы из происшедшего извлечете, - без особого оптимизма добавил он.

- Это уж будьте уверены, - основательно приложившись ко все той же фляжке кивнул Годфри. – Больше никаких странных приобретений, сэр – во всяком случае, без присутствия компетентного л’лара.

- Ну-ну, - Крису показалось, что Арт хотел еще что-то добавить, но он, видимо, предпочел придержать свои мысли при себе, и, покачав головой, с иронией повторил только. – Ну-ну.

В салоне вновь послышались голоса.

- Ох, да никак Бесс здесь! – вмиг позабыв о пережитой боли, просиял Годфри. - И дядя Брайан с ней вместе. Пойду их обрадую.

Он вопросительно взглянул на л’лара.

- Конечно идите. У вас чудесная невеста и замечательный дядя. К чему заставлять их ждать?

- Спасибо, сэр. Я ваш вечный должник, - воскликнул Годфри и умчался быстрее ветра.

Арт устало потер руками лицо.

- Ох, ну и работка, Крис. Ты ведь понял, с чем нам пришлось столкнуться?

- Э-ээ... Вэрп5? – Крис вздрогнул, произнеся название одного из самых запретных предметов в мире.

- Именно. Ох, и препакостнейшая же дрянь!

- Вам что, уже приходилось иметь с ними дело?

Наставник сумрачно усмехнулся:

- Как-то раз. Довольно давно, но такой опыт не забывается.


Лавка наполнилась криками радости и изумления, кто-то быстро шел – почти бежал - к ним.

Арт обреченно покачал головой.

- Они наверняка захотят отпраздновать окончание этого ужаса. А я так устал!

- Может, тогда удерем потихоньку?

Арт с удивлением взглянул на мальчишку:

- Ты ведь знаешь, как это невежливо?

- Ну...

Ответить, как именно это невежливо, Крис не успел. Подбежавшая к ним Бесс заключила в объятия сперва одного, затем другого, а после - обоих сразу.



- Спасибо вам - за моего Годфри. За то, что вернули нам будущее. – Отчаянно сдерживаемые все эти дни слезы потекли у нее по щекам. – Мы хотим пойти куда-нибудь – отпраздновать новое, как это назвал дядя, рождение Годфри. Не окажете ли вы нам честь, присоединившись к нам?

Куда большей честью для л’лара и ученика явно стала бы сейчас возможность всласть выспаться, однако мольба во взгляде Бесс была столь велика, что они попросту не смогли отказаться.


- Ну - за свободную жизнь, дамы и господа! – поднятый Годфри тост прозвучал одновременно с боем часов, так что часть фразы потонула в девятикратном бое.

- На его месте я поднял бы тост за осмотрительность, - глотнув вина, тихо буркнул себе под нос Крис.

- Боюсь, за этим дело не станет, - не забывая улыбнуться, так же тихо произнес Арт. – Наберись терпения, Крис – все только начинается.

- Что ж, мальчик мой, - поднялся в свою очередь с места Брайан Мерсер, - надеюсь, это послужит тебе хорошим уроком. В знак чего – и, безусловно, напоминания ради – позволь преподнести тебе эти часы, для пополнения коллекции.

- О Эстар... Дядюшка, ты просто чудо! – не удержавшись воскликнула Бесс.

Арт в изумлении ахнул. Даже Кирк не смог удержаться от восхищенного возгласа.

- Это же... – у Годфри перехватило дыхание. – Да ведь это – жемчужина вашей коллекции! И вы отдаете ее...

- Своему единственному племяннику и без пяти минут мужу моей дочери, - улыбнулся мистер Мерсер. – Да, мой мальчик, я всегда знаю, кому и что нужно дарить. А еще – с кем стоит или не стоит быть откровенным. Надеюсь, однажды и ты поймешь это.

- Простите. – Годфри вздохнул и отчаянно покраснел.

Бесс успокаивающе сжала ему ладонь.

- Ничего, мальчик мой, - махнул рукой мистер Мерсер. - Я все понимаю.

- Ох, ничего ж себе! – Кирк зачарованно таращился на часы. – Эти часы изготовил сам Поль Девре. Их же осталось лишь два экземпляра! И вы вот так запросто разгуливаете по городу с такой ценностью?

- Кирк, мальчик, это – не самая главная ценность в жизни, поверь мне, - начал было мистер Мерсер, но возглас Годфри прервал его на полуслове.

- Девре? Вы сказали, Девре?! – в волнении воскликнул он.

- Да, а в чем дело? – с недоумением посмотрел на него компаньон.

- Девре. Тьен Девре – примерно так звали того человека, который принес мне те злополучные часики.

Кирк с нескрываемым изумлением посмотрел на него:

- Девре? Ты уверен? Кажется, у Девре не было родственников, которым он мог бы оставить фамилию.

- Может, это был однофамилец? – Бесс весело улыбнулась. – Или призрак покойного Поля Девре всучил тебе эту пакость, чтобы по-своему позабавиться?

- Что-то я не припомню, чтоб Поль Девре обожал черный юмор, – озадаченно потер рукой подбородок мистер Мерсер. – Но в любом случае, лучше владеть тем его изделием, которое точно уж не принесет неприятностей.

- Да я вообще не уверен, Девре это был или нет. – Годфри с досадой поморщился. - Говорю же вам – помню только, что имя его было Тьен.

- Д’Эзистре. Тьен д’Эзистре, быть может? – сухо спросил л’лар.

Возможно, никогда прежде часы на Ратушной башне не били четверть одновременно так громко – и вовремя. Крис вздрогнул – будто от холода.

Годфри Дженкс тоже вздрогнул – от удивления:

- Верно. Ну да, именно так его звали, сэр! Тьен Д’Эзистре. А вы что, его знаете?

Взоры всех обратились на Арта.

Л’лар слегка помрачнел.

- Можно и так сказать. Но наше знакомство вряд ли можно назвать слишком близким.

«И все же достаточно тесным, чтобы лишь чудом выжить», - Крис в отчаянии прикусил губу: а ведь еще утром все было так хорошо! Однако наставник прав: тени твоего прошлого всегда рядом, хочешь ты того или нет.

- И все же достаточно близким, - словно прочитав его мысли, тихо произнес Арт, - чтобы дать вам еще один совет: если когда-нибудь ваши с Тьеном д’Эзистре пути снова пересекутся – прячьтесь, бегите, просите о помощи любого сильного л’лара, которого найдете.

- Но почему? – изумление на лице Годфри отчаянно не хотело уступать место страху.

- Потому, мистер Дженкс, что вы видели его лицо. Потому, что при первой встрече он оставил вам кое-что, от чего очень хотел избавиться – в надежде, что вы уничтожите эту вещь и умрете сами. Однако вы умудрились не оправдать его ожиданий. Вы выжили. И, если он придет к вам еще раз, я, признаться, не дам за вашу жизнь ломанного аэриса.

Гробовая тишина, столь контрастирующая с прежним весельем, повисла над столиком. Набережная гудела, дальше шумело море, но над ними словно возник звуконепроницаемый купол.

Медленно-медленно Годфри Дженкс опустился на стул. Кровь отхлынула от его щек, в глазах вновь появилось отчаяние.

- Спасибо за предупреждение, сэр. Что ж, сдается мне, со свадьбой придется повременить. Не думаю, что сейчас я – достаточно безопасная кандидатура в мужья кому-либо. - Он с отчаянием стиснул зубы.

Звонкая пощечина заставила его отшатнуться.

- За что?!

Бесс, поджав губы, грозно смотрела на жениха; глаза ее метали молнии.

- Если ты такой дурак, чтобы лишь из-за тени угрозы плюнуть на свое счастье, то я – не такая кретинка, чтобы поступить точно так же. Я не разорву нашу помолвку, Годфри Дженкс. Никто не заставит меня сделать это – ни этот Тьен д’Эзистре, ни хоть бы сам Террон Нокстром!

Она фыркнула, как разъяренная кошка.

Хрипло выдохнув, Годфри отчаянно сжал ей ладонь. Говорить он был явно не в силах.

- К тому же, это в любом случае совершенно бессмысленно, - пожал плечами Арт. - Если Тьен д’Эзистре возвратится сюда, всем вашим родственникам и друзьям, мистер Дженкс, в любом случае придется быть начеку.

Он устало вздохнул:

- Простите, что испортил вам праздник. Но поверьте – есть то, о чем лучше узнать загодя, чем в последний момент. А ведь многим везет куда меньше.

Бесс усмехнулась.

- Испортили праздник? Вот уж нет, сэр. Вы лишь предупредили о будущем – которого у нас могло вовсе не быть. Но теперь оно есть. А значит – и повод для праздника не пропал. Так что – давайте праздновать.

Она порывисто подняла свой бокал.

- Веселиться – и жить. Назло всему – и всем Тьенам д’Эзистре в мире!

***

Часы пробили три, когда л’лар и его ученик, войдя в витражные двери отеля «Девин», поднялись в номер.



Дверь в его комнату была открыта, кровать так и манила упасть и провалиться в сон, но Крис призыв проигнорировал.

Скинув ботинки и угнездившись в кресле, он глотнул воды из стакана и стал смотреть, как наставник, достав из особого ящичка особый же переговорный кристалл, связывается со знакомым им человеком.

- Сэр? Простите, что разбудил. Ах, еще не разбудил? Что ж, тем лучше. У меня для вас новость. – Арт ненадолго умолк: очевидно, выслушивал порцию крепких ругательств. – Да, вы угадали. Речь о нашем старом знакомом – любителе исключительно свежего воздуха. Объявился здесь с пару недель назад. Для чего? О, это прелюбопытнейшая история. Не хотите ли ненадолго прерваться, чтобы заварить кофе? Рассказ будет долгим. Ах, не хотите? Ну, как угодно...

Крис тоже страсть как хотел послушать рассказ наставника, но усталость взяла свое. Глаза его закрылись – и он провалился в тревожное подобие сна, без образов и сновидений, зато со звуками. Кто-то звал его – едва слышно, словно ветер доносил голос.

Проснулся он оттого, что наставник легонько потряс его за плечо.

- Крис. По-моему, спать все-таки лучше в кровати.

Крис открыл глаза.

- Ох, я что, уснул? – смутился он: судя по теням под глазами наставника, тот за всю ночь не сомкнул глаз и на секунду.

- Конечно. И это абсолютно нормально.

Крис бросил взгляд за окно: там вовсю хозяйничало раннее утро. А когда они пришли, была еще ночь. Сколько же он проспал?

- Сейчас пять утра – если тебе интересно, - не иначе, как прочел его мысли наставник.

- И не знаю, как ты, - зевнул он, - а лично я отправляюсь в постель.

Крис вздохнул. Ну, вот и настал он - его день рождения. Интересно, если встретить свой день рождения, скрючившись в кресле, уснувшим под звук доклада об одном из самых опасных людей в мире, как это отразится на следующем годе жизни? И отразится ли как-то вообще? Может, все эти приметы – лишь выдумка тех, кто жизни не мыслит без прилагающейся к ней подробной инструкции?

- Все может быть, ты ведь знаешь. - Он уже подошел к своей комнате, когда дверь в комнату мистера Синклера приотворилась. - И кстати, прости, что забыл: с днем рождения.

Солнце весело брызнуло золотом по окнам, и, несмотря на валящую с ног усталость, Крис почувствовал, что он счастлив. Как редко когда бывал.

Нет, что ни говори, а магия дня рождения – это, все-таки, очень особая магия.

Он весело улыбнулся, и хотел было произнести что-то в духе момента, но фраза в усталом мозгу потерялась, так что он сказал просто:

- Спасибо.

И, затворив дверь, рухнул носом в подушку.
Кстати, на этот раз ему тоже ничего не приснилось.

Но, может, оно и к лучшему.



Москва, 2012г.

  1   2   3   4   5


База данных защищена авторским правом ©bezogr.ru 2016
обратиться к администрации

    Главная страница